Telescopio espacial James Webb casi listo para transformar nuestra visión del universo

Los científicos han estado probando el telescopio espacial James Webb mientras se preparan para liberar los instrumentos del observatorio espacial más poderoso del universo.

El lunes, los científicos del proyecto Webb con la NASA, la Agencia Espacial Canadiense, la Agencia Espacial Europea y el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial brindaron una actualización sobre el observatorio gigante mientras se preparan para comenzar las observaciones científicas este verano.

Después del lanzamiento en la mañana de Navidad, el espejo de 6,5 metros del telescopio se abrió y su parasol del tamaño de una cancha de tenis se desplegó en el espacio. El telescopio ahora está estacionado a aproximadamente 1 millón de millas de la Tierra y en las etapas finales de puesta en servicio.

Michael McElwain, científico del proyecto del observatorio Webb del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo que hay 1.000 pasos en la fase de puesta en marcha del telescopio para prepararlo para las observaciones científicas, y ahora solo quedan unos 200 pasos por completar.

“Realmente estamos en la recta final”, dijo McElwain.

Después de publicar la primera imagen tomada por Webb de una estrella en abril, la NASA y sus socios internacionales compartieron una nueva imagen el lunes tomada durante la puesta en servicio de los instrumentos de Webb.

Esta combinación de imágenes proporcionadas por la NASA el lunes 9 de mayo de 2022 muestra parte de la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea, vista por el Telescopio Espacial Spitzer retirado, a la izquierda, y el nuevo Telescopio Espacial James Webb. punto de acceso

El equipo científico de Webb seleccionó la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de la Vía Láctea, para probar el instrumento de infrarrojo medio o MIRI del telescopio. La imagen a continuación muestra la misma vista tomada por la cámara de matriz infrarroja del telescopio espacial Spitzer ahora retirada de la NASA a la izquierda y luego usando el MIRI de Webb a la derecha.

“Spitzer nos enseñó mucho, pero esto es como un mundo completamente nuevo, simplemente increíblemente hermoso”, dijo Marcia Rieke, investigadora principal de la cámara de infrarrojo cercano de Webb.

Rieke, un astrónomo de la Universidad de Arizona que también trabajó en el telescopio Spitzer, dijo que el equipo sabía que las imágenes de Webb serían mejores porque tiene 18 segmentos de espejo, cada uno más grande que el espejo único de Spitzer.

En esta imagen publicada por la NASA, las imágenes de ingeniería de estrellas nítidamente enfocadas en el campo de visión de cada instrumento demuestran que el Telescopio Webb está completamente alineado y enfocado. NASA/STScI/AFP a través de Getty Images

“Pero no es hasta que realmente ves el tipo de imagen que ofrece que realmente interiorizas y dices: ‘Guau, solo piensa en lo que vamos a aprender’”, dijo Rieke.

El científico del proyecto ESA Webb, Chris Evans, dijo que Spitzer estaba limitado por la resolución espacial. Explicó que la claridad y la potencia mejoradas de los cortes MIDI de Webb atraviesan el polvo que quedaría oculto en las longitudes de onda visibles.

“Hasta ahora, hemos estado limitados por la resolución angular con el rendimiento de Spitzer, pero de repente puedes resolverlos en estrellas individuales. Puedes ver todas las estructuras en esa imagen”, dijo Evans. “Simplemente va a transformar nuestra visión de las galaxias locales, como las Nubes de Magallanes. Eso nos permitirá estudiar las propiedades de las estrellas en estos diferentes entornos que son más similares a las galaxias del universo primitivo”.

El científico del proyecto Webb, Klaus Pontoppidan, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, dijo a continuación que el público puede esperar las primeras imágenes en color del telescopio, conocidas como observaciones de lanzamiento temprano o ERO.

El Telescopio Espacial James Webb está empacado para su envío a su sitio de lanzamiento en Kourou, Guayana Francesa en una fotografía sin fecha en el Parque Espacial de Northrop Grumman en Redondo Beach, California. Reuters

“Su objetivo es demostrar al final de la puesta en marcha al mundo y al público que Webb está completamente operativo y que produce excelentes resultados”, dijo Pontoppidan sobre los ERO. «También es una oportunidad para celebrar el comienzo de muchos años de ciencia Webb».

Pontoppidan dijo que las imágenes que hemos visto de Webb hasta ahora son en su mayoría campos de estrellas porque se utilizan para calibrar instrumentos.

Las imágenes de ERO mostrarán la capacidad de los cuatro instrumentos científicos de Webb y cubrirán una amplia gama de áreas, desde imágenes del universo primitivo hasta galaxias y exoplanetas. Los ERO deberían publicarse a mediados de julio.