PG&E acusado de incendio forestal masivo en el norte de California

SACRAMENTO, Calif. – Las líneas eléctricas de Pacific Gas & Electric provocaron el incendio Dixie del verano pasado en el norte de California que arrasó cinco condados y quemó más de 1.300 casas y otros edificios, dijeron el martes los bomberos estatales.

El incendio fue causado por un árbol que golpeó las líneas de distribución eléctrica al oeste de una presa en Sierra Nevada, donde comenzó el incendio el 13 de julio, según investigadores del Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios de California.

Cal Fire dijo que su informe de investigación fue enviado a la oficina del fiscal de distrito del condado de Butte, que determinará si se deben presentar cargos penales.

El hallazgo no fue una sorpresa. PG&E ya había indicado que su equipo pudo haber estado involucrado en el Dixie Fire, que quemó casi 1 millón de acres (3.900 kilómetros cuadrados) en los condados de Butte, Plumas, Lassen, Shasta y Tehama.

Fue el segundo incendio más grande en la historia del estado.

“Este árbol era uno de los más de 8 millones de árboles a una distancia de impacto de las líneas de PG&E”, dijo PG&E en un comunicado. «Independientemente del hallazgo de hoy, continuaremos siendo tenaces en nuestros esfuerzos para detener la ignición de incendios de nuestro equipo y asegurarnos de que todos y todo esté siempre a salvo».

La compañía dijo que se ha comprometido a enterrar 10,000 millas (16,100 kilómetros) de líneas eléctricas y a tomar otras medidas para ayudar a prevenir incendios forestales.

Entre ellos se incluyen el corte de energía a miles, y en un caso a millones, de clientes durante períodos de clima cálido y seco, junto con fuertes vientos que pueden derribar árboles o arrojar ramas a las líneas eléctricas.

Esta foto aérea proporcionada por el Bosque Nacional Lassen del Servicio Forestal de los Estados Unidos muestra las operaciones de Ataque Aéreo del Equipo 1 de la Gran Cuenca en el incendio Dixie en Horton Ridge en el condado de Plumas, California, AP

Una sequía histórica y las recientes olas de calor vinculadas al cambio climático han hecho que los incendios forestales sean más feroces y más difíciles de combatir en el oeste de Estados Unidos.

Se ha culpado al equipo de PG&E por varios de los incendios forestales más grandes y mortíferos de California en los últimos años.

En septiembre pasado, PG&E fue acusada de homicidio involuntario y otros delitos porque su equipo provocó el incendio Zogg en septiembre de 2020 que mató a cuatro personas e incendió unas 200 casas al oeste de Redding. Los investigadores culparon a un pino que cayó sobre una línea de distribución de PG&E. La empresa podría recibir una fuerte multa si es declarada culpable.

Los condados de Shasta y Tehama han demandado a la empresa de servicios públicos alegando negligencia, diciendo que PG&E no había eliminado el árbol a pesar de que había sido marcado para su eliminación dos años antes. La empresa de servicios públicos dijo que el árbol fue posteriormente talado para quedarse.

Fue una de una serie de acciones legales contra la empresa de servicios públicos más grande del país, que tiene un estimado de 16 millones de clientes en el centro y norte de California.

La empresa de servicios públicos se declaró culpable en 2019 de 84 cargos de homicidio involuntario por un incendio de 2018 provocado por su red eléctrica descuidada durante mucho tiempo que casi destruyó la ciudad de Paradise y se convirtió en el incendio forestal más mortífero de Estados Unidos en un siglo.

PG&E también se acogió a la protección por quiebra en 2019 después de que ese incendio y otros fueron atribuidos a su equipo envejecido. La empresa de servicios públicos salió de la bancarrota en 2020 y negoció un acuerdo de $ 13.5 mil millones con algunas víctimas de incendios forestales.

Pero aún enfrenta acciones civiles y criminales de otros incendios. La compañía se declaró inocente de los cargos penales del condado de Sonoma por el incendio de Kincade en 2019, que hirió a seis bomberos, asfixió los cielos locales durante dos semanas y obligó a casi 200,000 residentes a abandonar sus hogares.

El otoño pasado, PG&E llegó a un acuerdo de resolución de $ 125 millones con la Comisión de Servicios Públicos de California sobre ese incendio.