Los atletas señalan los peligros de la nieve artificial

Un esquiador británico atraviesa una cerca de madera en una esquina cuesta abajo y choca contra un poste, rompiéndose la pierna. Un estadounidense golpea un parche helado al pie de una colina y choca contra una valla, rompiendo un esquí y torciendo el otro, rompiéndose también una pierna.

Otro estadounidense, entrenando antes de una carrera de biatlón, se desliza en una esquina helada y sale volando del camino hacia un árbol, rompiéndose costillas y un omóplato y perforándose un pulmón.

Estas no eran escenas de eventos alpinos de alta velocidad o de esquí de fondo. Sucedieron en pistas de esquí de fondo y biatlón hechas con nieve artificial.

Muchos atletas de alto nivel dicen que los choques como estos son cada vez más comunes a medida que el cambio climático reduce la disponibilidad de nieve natural, lo que obliga a los corredores a competir en pistas con la versión artificial. Los organizadores de carreras olímpicas y de la Copa del Mundo han llegado a confiar en los equipos de fabricación de nieve para crear una cinta blanca a través de las colinas, ya que las nevadas naturales son menos confiables.

Johanna Taliharm, una biatleta olímpica de Estonia, dijo que las carreras en nieve artificial conllevan riesgos.

“La nieve artificial es más helada, por lo tanto, más rápida y peligrosa”, dijo. “También duele más si te caes fuera del campo cuando no hay un banco de nieve esponjoso, sino un terreno duro rocoso y fangoso”.

La nieve artificial tiene un mayor contenido de humedad, por lo que se congela rápidamente, dicen esquiadores y expertos.

El alemán Tim Tscharnke cae frente al ruso Nikita Kriukov, a la derecha, después de hacer contacto con los esquís del finlandés Sami Jauhojaervi en la final masculina de estilo clásico de las competencias de velocidad por equipos de campo traviesa en los Juegos Olímpicos de Invierno de 2014, el 19 de febrero de 2014. en Krasnaya Polyana, Rusia. punto de acceso

“Puede ser realmente duro como una roca y caer se puede sentir como si cayera sobre concreto, por lo que lo hace un poco más peligroso que si se tratara de condiciones naturales de nieve”, dijo Chris Grover, entrenador principal de campo traviesa para el equipo de esquí de EE. UU. Equipo.

Algunos lugares incluso hacen nieve y luego la almacenan debajo de astillas de madera durante el verano y la esparcen alrededor de una pista cuando hace frío. La nieve artificial, por muy bienvenida que sea, no mejora con el tiempo. Los organizadores de carreras deberían tener eso en cuenta al diseñar pistas, dicen esquiadores y expertos.

“Se reconoce bastante universalmente que las pistas son más firmes y rápidas que antes”, dijo Gus Schumacher, miembro del equipo de campo traviesa de EE. UU.

John Aalberg, un ex esquiador olímpico de fondo que diseña pistas olímpicas de esquí nórdico, incluso para los Juegos de Beijing, dijo que siempre tienen en cuenta las condiciones de hielo al diseñar una pista. Dijo que un problema de seguridad más grande fue el cambio en los formatos de carrera de salidas individuales a salidas en masa.

“Cuando esquías uno por uno como solían hacer en los años 90, podías tener descensos y curvas más complicados porque venían uno a la vez”, dijo.

A diferencia del equipo alpino, los esquís de fondo no tienen bordes de metal. Están diseñados para ser delgados y livianos para escalar colinas y deslizarse sobre llanos. Las botas son flexibles y se conectan al esquí con una sola barra de metal debajo de la puntera. Los esquiadores nórdicos no utilizan el canto del esquí para dar la vuelta a una esquina. En su lugar, toman pequeños pasos rápidos para sortear la curva.

Todo eso es más difícil en la nieve artificial.

La medallista de oro olímpica y miembro del equipo de esquí nórdico de EE. UU., Jessie Diggins, dijo que ha alcanzado los 76 kilómetros por hora (47 mph) yendo cuesta abajo sobre nieve artificial “y da miedo porque la mayoría de nuestras pistas de carreras están construidas para nieve natural”.

«Creo que se está volviendo un poco más peligroso y me di cuenta en la Copa del Mundo cuando se trata de nieve artificial, da miedo porque en lugar de deslizarte sobre la nieve, te deslizas sobre el hielo», agregó Diggins, el ganador absoluto de la Copa del Mundo. para la temporada 2020-21. “Creo que estamos viendo un mayor porcentaje de caídas. Siento que es un poco más peligroso ahora”.

La Federación Internacional de Esquí realiza un seguimiento de las lesiones que datan de 2006. El Sistema de Vigilancia de la FIS se creó para “monitorear patrones y tendencias de lesiones” y proporcionar datos “para estudios en profundidad de las causas de las lesiones”.

Los informes rastrean el esquí alpino, el esquí de estilo libre, el snowboard y los saltos de esquí. Pero no hay datos sobre lesiones en eventos nórdicos, que incluyen esquí de fondo, biatlón y combinación nórdica.

Cuando The Associated Press preguntó si la organización hacía un seguimiento de los accidentes en las carreras de campo traviesa y biatlón, un portavoz de la FIS dijo: “Hacemos un seguimiento de las lesiones durante nuestras carreras, pero no hacemos públicas nuestras investigaciones en este momento”. Cuando se le preguntó sobre las preocupaciones sobre la nieve artificial, FIS no respondió.

El ruso Alexander Terentev, a la derecha, y el checo Michal Novak, a la izquierda, chocan durante una carrera masculina de cuartos de final de sprint a campo traviesa en el Campeonato Mundial de Esquí Nórdico de la FIS en Oberstdorf, Alemania, el 25 de febrero de 2021. AP

John Morton, dos veces biatleta olímpico y fundador de Morton Trails, una empresa de Vermont que diseña pistas de esquí, dijo que existen estándares internacionales para las carreras de esquí nórdico. Recordó haber asistido a una conferencia en la que discutieron giros inclinados en descensos rápidos, pero hubo resistencia por parte de algunos funcionarios europeos que dijeron que lo haría demasiado fácil.

“Hay un impulso constante para hacerlo más emocionante y más dramático”, dijo. “Está muy claro que quieren circuitos desafiantes, quieren llevar a los atletas al límite”.

En ese contexto, dijo, los recorridos diseñados para la nieve natural “pueden tener que modificarse ahora porque todo es más rápido: los esquís son más rápidos, la cera es más rápida”.

La nieve artificial “no es realmente nieve en absoluto”, dijo Jim Steenburgh, profesor de ciencias atmosféricas en la Universidad de Utah. “Lo que es es agua que se sopla a través de boquillas que rompen el agua en gotitas extremadamente pequeñas y diminutas que luego se congelan”.

La nieve artificial tiene un mayor contenido de agua, por lo que tiene una alta densidad y tiende a ser muy duradera, lo que la hace buena para las carreras de esquí, al menos para las carreras de esquí alpino, dijo Steenburgh. Pero tal vez no para los atletas nórdicos.

El esquiador británico Andrew Young estaba en la cuarta vuelta de una carrera de esquí de fondo en masa de 15 kilómetros en Suecia en enero cuando se estrelló cuesta abajo y atravesó una valla, rompiéndose la pierna. Terminó con sus esperanzas para los campeonatos mundiales de 2021.

Young dijo que el cambio climático ha «cambiado definitivamente» el esquí de fondo. También señaló que los recorridos de carrera son más cortos en parte debido a la nieve limitada, pero también para llevar a los esquiadores a través de la arena con más frecuencia para los espectadores y las cámaras de televisión.

Como dijo Young: «Los bucles más cortos significan más curvas, lo que significa más choques».