La leyenda del fútbol de Rutgers, Eric LeGrand, abre una cafetería homónima

Eric LeGrand es conocido por moler.

Desde que el ex jugador de fútbol de Rutgers quedó paralizado del cuello para abajo durante un partido contra Army en Metlife en 2010, se ha convertido en sinónimo de su arduo trabajo, perseverancia y obstinado optimismo contra viento y marea.

Pero el inspirador nativo de Nueva Jersey está agregando un significado más literal a la palabra moler: con granos de café.

El sábado, el hombre de 31 años inaugurará su cafetería homónima en Woodbridge, NJ, con una «apertura de LeGrand» que ha tardado casi dos años en gestarse.

“El café es algo con lo que puedes unir a la gente. El ochenta y cinco por ciento del mundo lo bebe”, dijo LeGrand a The Post. El extack defensivo que es un orador motivacional, locutor y filántropo detrás del equipo LeGrand se había estado filtrando sobre la apertura de un negocio. Y durante los primeros días divisivos de la pandemia, su mente se centró en la bebida con cafeína debido a su naturaleza unificadora.

LeGrand, quien quedó paralítico en un juego de 2010, está abriendo un nuevo camino en el mundo del café. Stephen Yang para NY Post

“La idea surgió en un momento en que el país estaba en la garganta del otro y estaba pensando cómo puedo poner mi marca en algo que ayude a la gente. La gente me busca en busca de inspiración y motivación. Y mientras tomamos una taza de café, suceden tantas cosas. Cosas buenas que pasan”.

Pero aunque el concepto social de la bebida resonaba en él, en realidad nunca la había probado. Eso cambió en agosto de 2020, cuando tomó su primer sorbo: una simple taza de café negro caliente.

LeGrand detrás del mostrador, que se hizo más ancho para que pueda maniobrar. Stephen Yang para NY Post

“Te diré algo, cambió mi vida. Le dije: ‘Me estoy perdiendo algunas cosas buenas’. Desde entonces, ha sido un viaje”, dijo LeGrand, quien ahora comienza su día con un café con leche helado.

Llamó al alcalde de Woodbridge sobre su propuesta, y tres horas después puso a LeGrand al teléfono con los mandamases de la ciudad.

“Tenemos Starbucks y Dunkin, pero no hay una cafetería familiar en Woodbridge. La gente aquí siempre me apoyó, así que esto es algo que quería hacer. Confían en mí y saben que cuando busco algo, realmente voy a poner todo mi esfuerzo en ello”, dijo LeGrand, quien tomó un espacio dentro de un nuevo desarrollo residencial en Green Street, a pasos de la estación de tren.

La tienda fue cableada por Google, por lo que LeGrand puede usar indicaciones de voz y un teléfono para administrar diferentes aspectos de la tienda. Stephen Yang para NY Post

Luego contrató a consultores de café Bellissimo de Portland y se sumergió en la industria y el producto. El año pasado, LeGrand Coffee House se lanzó como un negocio en línea, vendiendo granos a clientes en los 50 estados, mientras trabajaban en la ubicación física.

LeGrand, que usa una silla de ruedas eléctrica, diseñó el espacio para acomodar a otras personas en sillas o con necesidades especiales: las puertas son más anchas, los baños son más grandes y hay mesas altas debajo de las cuales pueden caber los clientes en sillas.

“Y detrás del mostrador, es lo suficientemente grande como para que pueda maniobrar de un lado a otro y no chocar con las cosas”, agregó. Google también lo conectó para que LeGrand pueda controlar la temperatura, las luces, la música y otras funciones comerciales con su voz.

“Desearía que más personas pensaran en [accessibility]. Muchas veces, está fuera de la vista fuera de la mente. Cuando vives en este mundo todos los días, siempre está en tu mente. Y las personas que están más cerca de mí, siempre piensan en eso. Dondequiera que van, dicen: ‘Eric no podría moverse por aquí’. Estoy tratando de crear conciencia y atención sobre las cosas de las que se debe hablar”.

El exterior de la nueva cafetería en Woodbridge, NJ.Stephen Yang para NY Post

Cuando abra sus puertas, servirá pasteles y pan de mono de Balthazar, y en un guiño a su alma mater, una bebida especial llamada Scarlett Knight, que es un café moka con jarabe de frambuesa y chocolate.

“Hasta ahora ha sido un éxito”, dijo sobre las primeras degustaciones con amigos y familiares.

La camiseta de fútbol Rutgers enmarcada de LeGrand cuelga en la pared afuera de su oficina en el café. Fue un regalo del entrenador en jefe Greg Schiano, con quien comparte un vínculo especial. “El entrenador lo tenía enmarcado y todo. Él dijo: ‘Este es mi regalo para la tienda’”.

Pasó la última semana dando los toques finales y alejando a muchos ansiosos madrugadores.

“La gente sigue entrando porque cree que estamos abiertos. Son tan entusiastas. Es realmente emocionante y te muestra que, si haces el bien en el mundo, volverá a tu camino”, dijo LeGrand, quien quiere hacer de este un destino de Nueva Jersey y un buque insignia potencial para más ubicaciones.

El entrenador de Rutgers, Greg Schiano, se inclinó sobre LeGrand después de que lo sacaron del campo. AP

Pero más allá de la comunidad que está construyendo, LeGrand, que también está aprendiendo a hablar español, espera que su empresa sirva como ejemplo para los demás de que todo es posible.

“Ni siquiera puedo levantar la mano para llevarme una taza de café a la boca, pero aquí estoy con un negocio lleno. No hay razón para que sea negativo y quiero compartir eso con otras personas”, dijo y agregó: “Concéntrate en las cosas que tienes, y si hay algo que realmente quieres, trabaja duro para conseguirlo. ”