La derrota de Georgia en el juego por el título de 2018 todavía duele para estos Gigantes

En primer intento, Tua Tagovailoa fue capturada por una pérdida de 16 yardas. Alabama tenía trabajo que hacer solo para ponerse en posición de gol de campo y forzar un segundo tiempo extra.

Luego vino el peor escenario posible para Georgia. Tagovailoa tiró una bomba por la banda izquierda. En un instante, las esperanzas de los Bulldogs fueron aplastadas. Alabama había prevalecido con un pase de touchdown de 41 yardas de Tagovailoa a DeVonta Smith, de un estudiante de primer año a otro.

“Estaba como sorprendido”, recordó el tackle izquierdo de los Giants, Andrew Thomas, en una entrevista telefónica sobre la derrota por 26-23 el 8 de enero de 2018, en el juego por el título nacional. “Fue como un shock”.

El profundo JR Reed estaba al otro lado del campo en ese momento. Siguió el camino de la pelota y la vio terminar en las manos de Smith.

“Fue como si todo el aire se te hubiera escapado del pecho”, dijo Reed, compañero de equipo de Thomas con los Giants. “Lo ves en el aire y todo lo que piensas es, ‘Tíralo’. Eso es.»

Cuatro años después, Georgia tiene otra oportunidad de ganar su primer campeonato desde 1980, y los jugadores del equipo de 2017 que estuvieron tan cerca de terminar con esa sequía se concentrarán en el Lucas Oil Stadium en Indianápolis el lunes por la noche. Por supuesto, Alabama se interpone en el camino de los Bulldogs, nuevamente.

Andrew Thomas celebra una paliza de 52-7 sobre Georgia Tech el 30 de noviembre de 2019. Getty Images

Thomas ha estado en contacto con algunos de los jugadores actuales de Georgia esta semana, ofreciéndoles aliento y consejos antes del juego más importante de sus vidas. Jugó con muchos de ellos. El liniero ofensivo planea asistir al juego, con la esperanza de celebrar cuatro años después de su angustia que realmente nunca se ha ido.

«Honestamente, [it would be] como un mono fuera de nuestras espaldas”, dijo Thomas, uno de los cinco Gigantes que jugaron para Georgia en ese juego clásico. “Siempre escuchamos que no ganamos desde 1980. Tenemos grandes equipos, pero no terminamos. Significaría mucho para todos los que han jugado en el programa”.

El equipo de 2017 sobrevivió a una derrota al final de la temporada ante Auburn para llegar a los playoffs y saltó temprano sobre el favorito Alabama, tomando una ventaja de 13-0 en el medio tiempo. Pero cuando el entrenador de Alabama, Nick Saban, acudió al suplente de Jalen Hurts, Tagovailoa, el juego cambió. Jake Fromm, quien comenzará el último partido de la temporada regular del domingo para los Giants, lanzó dos intercepciones asesinas y Alabama anotó los últimos 10 puntos del tiempo reglamentario para forzar el tiempo extra. En la sesión extra, Georgia tuvo que conformarse con un gol de campo luego de que Fromm tomara una captura en tercera oportunidad. Dos jugadas después, el juego había terminado.

“Yo no diría que alguna vez lo superamos. Siempre estuvo en el fondo de nuestras mentes. Siempre tratábamos de regresar mientras yo estaba allí”, dijo Thomas. “Algunos de los muchachos del equipo ahora lo recuerdan. Algunos de los muchachos estaban allí. Estoy seguro de que eso está en el fondo de sus mentes, empujándolos a sacarlo este año”.

Fromm dijo: «Desearías poder tenerlo de vuelta y tener una nueva oportunidad».

Este equipo de Georgia fue más dominante durante la temporada regular que ese, y entra al juego del campeonato nacional como un sorprendente favorito de 2.5 puntos después de caer ante Alabama, 41-24, en el juego de campeonato de la SEC. Está dirigido por la defensa anotadora número 1 de la nación, un grupo que incluye al ganador del Trofeo Outland y del Premio Bednarik, Jordan Davis, y al ganador del Premio Butkus, Nakobi Dean. Ahí es donde reside su poder estelar. Se recuperó de la derrota de Alabama al aplastar a Michigan, 34-11, en el Orange Bowl.

“Creo que esta vez será diferente”, predijo Thomas. “No creo que vimos al verdadero equipo de Georgia que vimos durante todo el año. Fue una llamada de atención y respondieron bien. [They’re going to] Vuelve con una venganza.