El ex aprendiz de Bob Baffert tiene dos contendientes al Derby de Kentucky

ARCADIA, Calif. — Tim Yakteen ha estado antes en el Derby de Kentucky con buenos caballos. Ahora el entrenador está en Churchill Downs a cargo por primera vez con dos de los principales contendientes que solían ser entrenados por el miembro del Salón de la Fama Bob Baffert y que antes había estado en el Derby de Kentucky con buenos caballos. Ahora el entrenador está en Churchill Downs a cargo por primera vez con dos contendientes principales que solían ser entrenados por el miembro del Salón de la Fama Bob Baffert.

Yakteen trabajó dos temporadas diferentes anteriormente en su carrera como aprendiz con Baffert, quien no estará en el Derby el sábado porque cumple una suspensión de 90 días impuesta por los oficiales de carreras de Kentucky. El seis veces ganador del Derby también fue suspendido por dos años por Churchill Downs Inc.

Puede parecer incómodo para la mayoría, excepto para Yakteen.

«No diría que creo que hay alguna incomodidad allí», dijo. “Me siento realmente afortunada y afortunada”.

Un Yakteen sorprendido recibió llamadas de los dueños de Messier y Taiba pidiéndole que entrenara a sus estrellas en ciernes.

Messier, entrenado por Tim Yakteen, entrena en Churchill Downs como preparación para el Derby de Kentucky.AP

“Me sentí honrado de que tuvieran la confianza de que podía seguir llevando la antorcha”, dijo, sentado en un tronco cerca del puesto de Messier en su granero de Santa Anita.

Baffert renunció a los potros para cumplir el castigo dictado después de que el ganador del Derby del año pasado, Medina Spirit, dio positivo por un medicamento antiinflamatorio que no está permitido el día de la carrera.

La suspensión de Baffert lo excluye de Santa Anita y Yakteen dijo que no han tenido conversaciones desde que se hizo cargo de Messier, la tercera opción temprana 8-1 en el Derby, y Taiba, un tiro 12-1.

Taiba es propiedad de Amr Zedan, quien hizo campaña en Medina Spirit antes de que ese potro muriera en diciembre después de un entrenamiento en Santa Anita.

Yakteen tiene alrededor de 30 caballos de diferentes habilidades en su establo. Agregar Messier y Taiba ha proporcionado una sacudida de energía positiva, dijo.

“Nunca, nunca me desperté y no quería ir a trabajar”, ​​dijo. “Lo disfruto enormemente”.

Los aspectos más destacados de la carrera de Yakteen incluyen cuatro victorias clásicas de Grado 1, incluida Taiba en el reciente Derby de Santa Anita, y un premio Eclipse para el campeón de velocista Points Offthebench. Tiene más de 250 victorias en su carrera y ganancias de más de $12 millones.

El jockey del Salón de la Fama Mike Smith montará a Taiba en el Derby, después de haber formado equipo con éxito con Yakteen en California.

“Es uno de esos muchachos en los que te sientes confiado cuando corres para él”, dijo Smith. Ha existido el tiempo suficiente. Creo que será genial”.

Taiba, entrenado por Tim Yakteen, entrena en Churchill Downs como preparación para el Derby de Kentucky.AP

Yakteen se crió en Alemania, donde su padre libanés estaba estacionado con el ejército de los EE. UU. después de convertirse en ciudadano estadounidense.

Se mudó a los EE. UU. a los 18 años en 1982, uniéndose a una hermana que vivía junto al hipódromo de Los Alamitos en Cypress, California. Asistió a las carreras por primera vez y quedó enganchado.

“Esa noche fue electrizante y ha estado conmigo desde entonces”, dijo.

Consiguió un trabajo de día en la pista trabajando en publicidad, ventas grupales y marketing. Por la noche, miraba las carreras.

No pasó mucho tiempo antes de que Yakteen se dirigiera al área de los establos y se ofreciera a trabajar gratis llenando baldes de agua y puestos de basura. Empezó a vivir en un trastero.

“Disfruté cada aspecto de esto”, dijo. “Tenía el objetivo de ser parte de la industria”.

Después de comenzar con los caballos de tiro, Yakteen fue contratado por un entrenador de caballos cuarto de milla de pelo blanco llamado Baffert, que se había ido de Arizona para perseguir su propio sueño. Cuando Baffert cambió a pura sangre en 1988, Yakteen se quedó con él.

Unos años más tarde, Yakteen estaba en la oficina de carreras de Santa Anita cuando se cruzó con el entrenador del Salón de la Fama, Charlie Whittingham, quien lo saludó.

“Yo estaba como, ‘Vaya, el Papa me habló’”, dijo Yakteen. “El momento fue perfecto”.

Se unió al establo de Whittingham como asistente. En 1994, Yakteen estaba en su primer Derby de Kentucky ayudando al segundo clasificado, Strode’s Creek.

Dos años más tarde, él y Whittingham regresaron con un corredor del Derby. Al mismo tiempo, Baffert terminaba segundo con Cavonnier en su primer Derby.

En 1997, Yakteen regresó al granero de Baffert y durante los siguientes siete años formó parte del equipo que trabajó con los ganadores consecutivos del Derby de Kentucky, Silver Charm y Real Quiet, y el campeón del Derby de 2001, War Emblem.

Habiendo aprendido la paciencia y la capacidad de leer las señales sutiles de un caballo de Baffert y Whittingham, Yakteen abrió su propio establo en 2004.

Para entonces, se había casado con Millie Ball, una ciclista de ejercicio de Baffert. Ahora es presentadora y reportera de la red digital de carreras de caballos XBTV.

Los dos hijos de la pareja, Sam, de 16 años, y Ben, de 14, estarán en casa haciendo pucheros por perderse el Derby debido a la escuela, dijo Yakteen.

Lo que sucederá después del Derby está en el aire.

Yakteen dijo que no ha habido discusiones sobre si Messier y Taiba se quedarán en su establo. La suspensión de Baffert se extiende hasta el 2 de julio, manteniéndolo fuera del Preakness el 21 de mayo y del Belmont el 11 de junio. “Es como tener un boleto de lotería cayendo en tu regazo”, dijo. “Ahora estamos tratando de cobrarlo”.

“Cruzo los dedos para que, si tenemos una campaña exitosa, sea una oportunidad realista”, dijo Yakteen.

A los 57 años, Yakteen conoce las enormes probabilidades que enfrenta un entrenador para llevar un caballo al Derby de Kentucky. Y tiene dos.

— PA